Yasuhiko Okudera, o primeiro Japonês a jogar na Europa

Foi o primeiro jogador Japonês a jogar futebol profissional na Europa, e também o primeiro a participar numa competição Europeia. Okudera começou a sua carreira na JSL – Japan Soccer League (a primeira divisão Japonesa na altura), em 1970 pela Furukawa Electric Co Ltd, empresa para a qual trabalhava, chegando à seleção Japonesa dois anos depois. Longe de ser um grande jogador ou de ter uma habilidade excepcional, Okudera foi o primeiro a mostrar ao velho continente, as características que hoje todos atribuem ao jogador nipónico, solidários, funcionais, mas principalmente, incansáveis.

O primeiro Japonês a jogar na Europa

Chegou à Alemanha em 1977, numa visita à Europa que a seleção Japonesa realizou, com o objectivo de ganhar experiência jogando contra alguns dos grandes clubes da altura. Num desses jogos, o médio/defesa esquerdo, chamou à atenção do técnico do 1.FC Köln, Hennes Weisweiler. Weisweiler viu qualidade no pequeno jogador e quis contrata-lo, no entanto Okudera hesitou porque tinha um emprego seguro na Furukawa, a empresa concordou em deixar em aberto o seu posto de trabalho, caso a sua aventura alemã não tivesse sucesso.

Estreou-se pelo 1.FC Köln a 5 de Outubro de 1977 e tornou-se no primeiro Japonês a jogar na Europa. Logo na sua primeira temporada europeia, ajudou 1.FC Köln a ganhar campeonato e a taça da Alemanha, e no ano seguinte a chegar às semifinais da Taça dos Campeões da Europa, eliminado pelo futuro campeão Nottingham Forest FC. Okudera jogou no 1.FC Köln de 1977 a 1980, no Hertha BSC Berlin em 1980/81 na 2.Bundesliga, voltanto à 1.Bundesliga na época seguinte para reforçar o Werder Bremen, onde jogou de 1981 a 1986. Fez 26 golos nos 234 jogos realizados na 1.Bundesliga e 39 golos em 143 jogos na JSL. Foi internacional pelo Japão em 32 ocasiões, marcando 9 golos.

Fora dos relvados, Presidente sem sucesso!

Okudera abandonou a carreira de jogador em 1988, dois anos depois de ter retornado ao seu país e ao seu clube de sempre, o Furukawa Electric. Acabou por ser também o primeiro jogador profissional, nascido no Japão, a jogar na JSL. Cinco anos depois de se retirar, tornou-se treinador e presidente do Furukawa que entretanto se havia tornado no JEF United Ichihara, no entanto sem sucesso. Em 1998, é presidente do Yokohama FC e ajuda o seu antigo colega de equipa Pierre Littbarski (treinador) a elevar a equipa à agora J-League.

Em 2008 foi nomeado presidente do Plymouth Argyle, clube da Football League Inglesa, com o principal objectivo de ser o embaixador do clube na Ásia e dessa forma angariar fãs e dinheiro para um clube numa situação financeira degradada. O Plymouth desceu de divisão e as dívidas foram-se acumulando. Okudera foi demitido e o clube entregue a um Fans Trust.

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