Sandygate Road, o mais antigo estádio do Mundo

Entre Sheffield e Nottingham, cidades vizinhas no coração de Inglaterra, dividem-se as opiniões sobre onde o futebol moderno deu os primeiros passos de forma consciente. Se Nottingham conta com o clube profissional mais antigo do Mundo, o Notts County, a industrial Sheffield não fica atrás e pode orgulhar-se de ser o lar do mais antigo campo de futebol do Mundo ainda em ativo. Bem vindos ao Sandygate Road.

O primeiro jogo oficial entre clubes

Quem viu o popular When Saturday Comes, filme protagonizado por um jovem Sean Bean, um operário que sonhava em ser futebolista profissional, conhece bem o mítico recinto. Nesse filme de 1996, o Sandygate Road foi resgatado pela directora Maria Gise para servir como campo de jogos da equipa amadora onde Bean começa a dar os seus primeiros toques antes de acabar por assinar um contrato profissional com o Sheffield United. O que poucos sabiam é que esse mesmo espaço foi inaugurado para o primeiro jogo oficial entre dois clubes na história do futebol, um facto confirmado pelo prestigioso Guiness Book of Records. No dia 26 de Dezembro de 1860, o “Boxing Day”, subiram ao campo as equipas do Shefield F.C. – que ainda disputa com o Notts County o titulo de mais antigo clube do Mundo – e do Hallam FC, que utilizava o recinto como campo de treinos.

Não ficaram registos do resultado final (há relatos que variam entre o empate e a vitória do Hallam) mas o derby passou a ser parte fundamental da mitologia do jogo. Em 2010 voltou-se a disputar um encontro entre ambas as equipas, no mesmo terreno, para comemorar os 150 anos desse primeiro encontro transcendental na evolução do futebol de um desporto de colégios para um jogo de impacto global.

Do cricket ao futebol amador

Na realidade o Sandygate Road existe desde 1804. Inicialmente era utilizado como campo de cricket, o desporto mais popular na zona no arranque do século XIX. Só a partir de meados dos anos 50 começaram a disputar-se os primeiros encontros não-oficiais de futebol. Em 1860 fundou-se num pub próximo o Hallam FC, clube amador que ainda hoje subsiste. Nesse mesmo ano o clube decidiu organizar com os rivais locais o primeiro jogo oficial entre clubes.

A partir daí o recinto passou a ser a base de desenvolvimento do futebol na cidade. Durante dois anos foi o único recinto onde se disputaram encontros oficiais entre o número, cada vez mais crescente, de clubes na cidade. Em 1962, quando Bramall Lane – atual estádio do Sheffield United – deixou de receber jogos de cricket para dedicar-se ao futebol, já havia 15 clubes na cidade e a utilização de Sandygate Road tinha atingido o seu auge de popularidade. Chegaram a disputar-se, no mesmo dia, quatro jogos distintos no mesmo recinto. A popularidade do futebol em Sheffield era tal que se chegou a criar um conjunto de regras exclusivas para os clubes da cidade conhecidas mais tarde como “Sheffield Rules”, um dos elementos fundamentais no que viria mais tarde a ser a base do Football Association.

Até ao final do século XIX, Sandygate Road continuou a ser utilizado entre Hallam, Sheffield FC, Sheffield United e Sheffield Wednesday, mas com a crescente popularidade do jogo a maior capacidade de Bramall Lane e Hillsborough, levou progressivamente a que o pequeno recinto se dedicasse exclusivamente a torneios para clubes amadores na cidade, funcionando como sede regular do Hallam FC. Tal e qual como hoje em dia, mais de um século depois.

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